美国创新史最大骗局落幕:还原“女版乔布斯”人设倒塌全过程

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2018年10月15日05:46:00 评论 1.5K 4017字阅读13分23秒

美国创新史最大骗局落幕:还原“女版乔布斯”人设倒塌全过程

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来源 |棱镜(微信公众号ID:lengjing_qqfinance)

作者 | 硅发布(硅发布是一个专门帮助中国投资者和创业者理解美国科技和投资发展趋势的信息枢纽。硅发布微信公号:Guifabucom)

编辑 | 杨颢

2018 年 9 月,美国风险投资史上最壮观的溃败终于完成:还试图在资本市场继续融资做最后一搏的血液检测公司Theranos,当月官方宣布:终止运营。

在此之前,它有一个好得不能再好的“故事”。

它的创始人伊丽莎白·霍姆斯,是一个女人,而且,漂亮得不可思议;而她创建这家公司的目的,是“改变世界”。 19 岁那年,还是一名斯坦福化工学院一年级学生的霍姆斯,开始向风险投资商兜售故事,这个世界上的绝大部分人,在这个年纪,对自己一生想要干什么还懵懵懂懂,但是霍姆斯已经非常清楚。她在一封写给父亲的信中说道:“我真正想要的生活,是要发现‘新东西’,一些可能的、但是人们不知道的东西。”

她说,正是这种创造的本能,加上她儿时对针的恐惧,让她创立了革命性公司Theranos。Theranos号称:能够通过针刺人指尖上流出来的几滴血(不用静脉血),检测出数百种疾病,从而拯救数百万人的生命。

某种意义上说,霍姆斯深谙硅谷的游戏规则。

在世界高科技的中心——硅谷,这里发生的故事从来不是凶猛的情报,也不是特立独行的逆向投资理论,甚至,它都不是财富。硅谷真正的玩法是:对世界上即将出现的“新事物”的一种精准的预见能力。然后,这种“先见之明”,会消除所有对未来有视觉障碍的人或东西,比如法规、习俗、人。之后,整个局面变得通透、清晰,就像谷歌、Facebook、Uber、Airbnb,从一份份不起眼的商业计划书开始,到成长为可以改变世界的庞然大物,无一不是如此。

霍姆斯出售的梦想,为她赢得了十轮融资共 14 亿美金,Theranos公司估值一度达到 90 亿美金。不过,像硅谷这样崇拜“改变世界”的地方,也极易制造出骗局。 2015 年底,Theranos被《华尔街日报》揭露为“造假”,由此揭开了这家明星公司背后一系列不为公众所知的内幕。

9 月初,纽约时报等媒体上都出现了Theranos终止运营的文章

调查记者的引爆

2015 年的夏天,当Theranos成立的第 12 个年头,《华尔街日报》的一名记者开始调查它。

这名记者名叫约翰·卡雷罗。他没有像这个时代大部分阿谀奉承的科技博客主一样,而是作为了一名勤奋的调查记者。

2003 年,他和《华尔街日报》的同事一起,因为揭露美国企业丑闻获得普利策奖; 2015 年,他再度与《华尔街日报》的几位同事,因为揭露美国医疗保险丑闻而获得普利策调查奖。后者这一系列报道,直接迫使美国政府公布数十年来一直保密的重要医疗保险数据。

彼时,约翰·卡雷罗对Theranos产生怀疑的原因,有两个。

第一,根据卡雷罗多年做医疗记者的经验,他认为:Theranos的所作所为,更像是一家科技公司,而不是医药公司。

卡雷罗后来解释:如果这是一个社交产品,或者一个智能手机App,那么没问题,它可以在产品准备好之前上线,因为人们不会因为它而死。但是,医药领域不一样。

卡雷罗的这一评述,相当“深刻”。因为甚至是在Theranos轰然倒塌之后,在崇拜神话的创业圈,还有人为Theranos和霍姆斯的所作所为开解——他们说,这不是一场骗局,而是有关创始人没有把其“创业想法”执行出来的一个“悲伤”的故事。

但根据美国医疗机构后来的检测:这家明星创业公司在做的测试,非常不准确,患者有可能出现内部出血,或者有因为血块中风的危险。而根据该公司内部举报者的陈述:他看了公司研究报告里的两组实验,发现敏感度只有65%和80%。这意味:如果 100 个感染了某项疾病的消费者,只用Theranos的Edison设备检测,会有 35 个人,错误判断自己没有病。换句话说:这些人有可能会因为此耽误病情,甚至错过最佳治疗时间而导致死亡。

让卡雷罗产生怀疑的第二个原因是:Theranos的创始人在解释公司的技术原理时,明显能力有限。

一般来说,医疗领域的创始人,不像科技领域的创始人那般能言善道,甚至有可能非常木讷,但是如果谈到技术问题,他们往往会滔滔不绝。

而霍姆斯在接受《纽约客》的采访时,谈到Theranos的技术,她说:“有化学过程。化学反应发生,并相互作用传递信号,这样就能够‘翻译转化’成结果,这个结果,会由有资质的实验室人员浏览。”

这让约翰·卡雷罗起疑。随后,卡雷罗展开调查。

根据Theranos之后被揭露的信息:事实上不仅霍姆斯,这家公司的高管们,专业背景都离医疗保健有点远,包括其总裁兼首席运营官桑·巴尔瓦尼,他曾经在美国软件公司Lotus Software和微软工作,但是没有药物方面的经验。

此外,它的董事会团队堪称阵容豪华,但是看起来,更适合为美国是否要入侵伊拉克做决定,而不是监管一个血液测试中心。

这些响当当的人物包括:美国前国务卿亨利·基辛格和乔治·舒尔茨,前佐治亚州参议员、军事委员会主席山·姆纳恩、美国前国防部长威廉·J·佩里等。

他们,同样没有一个具备卫生保健方面的背景。

他们被霍姆斯指挥着“到处救火”。比如,在这些董事成员中,有一位巨星级律师,他的名字叫大卫·波伊斯。

在得知《华尔街日报》正在调查Theranos时,这个人物立刻拜访了《华尔街日报》的编辑部,并找到报纸的主编。但是最终,这样的干涉没有起到效果。

2015 年 10 月 16 日,《华尔街日报》发表揭露明星大热公司Theranos的第一篇文章——《大热创业公司Theranos挣扎于其血液测试技术》,引爆硅谷。

首席科学家的自杀

在Theranos的故事中,有一个几乎被“隐匿”了的名字。如果不是Vanity Fair的调查记者尼克·比尔顿,在 2016 年继续展开对Theranos公司的调查采访,可能很少有人会知道:在这家造假公司的背后,还隐藏有一个公司首席科学家自杀的故事。

这位首席科学家,名叫伊恩·吉本斯。

伊恩·吉本斯有着 30 年诊断和治疗产品的经验。 2005 年,他被霍姆斯评为Theranos的首席科学家。但是加入这家公司后不久,吉本斯就被诊断出癌症,并且变得越来越沉默。

他郁郁寡欢的原因之一,是他发现了一个“秘密”。这个秘密是:他为之服务的这家公司的创始人的想法,可能永远只能是一个“想法”。也就是说,伊丽莎白·霍姆斯此前的“梦想”,根据现有的条件,没有办法变成现实。

医学界其实很早就有人警告过霍姆斯。

菲利斯·加德纳是斯坦福的医学教授,他曾经直接否定霍姆斯的想法,因为多数她称能够得到精确结果的检测,不可能从人的手指血液中得到。用针刺一下人的手指,这种方式测试病原体可行,但是对获取更细微的数据,从指头得到的血液太少,不可能搜集到那么多的可靠数据。

但是,霍姆斯没有放弃她的雄心壮志。

她转而找了其他人支持,并很快成为硅谷一颗冉冉升起的明星。

与吉本斯对拿出解决办法越来越绝望的沉默相比,霍姆斯却乘坐私人飞机四处抛头露面,与克林顿一起做演说,做热情的TED演讲。电视台请她做专题节目,财经杂志封面上全是她,她还被邀请在技术会议上做主题演讲。她向越来越多的投资人介绍Theranos,就好像,这个技术真的有用,并且他们的产品已经完全实现。这个过程中,霍姆斯累积了约 40 亿美元的净身价。

她还雇了数百名营销人员、通信专家,甚至雇用了奥斯卡获奖导演埃罗尔·莫里斯,为公司制作简短的工业纪录片。

随着霍姆斯越来越有名,有关她的“故事”也被磨练得,越来越完美。

根据《华尔街日报》的报道:霍姆斯谈到自己还是孩子时,不玩芭比娃娃;还有父亲。她的父亲为Enron做环境技术工作,并且在华盛顿,身任政府高职。而这这些故事中,她对乔布斯的崇拜是最明显的。

她和乔布斯一样,整天穿着黑色高领毛衣和黑色宽松背心,从不度假,并练习素食主义。她还坚持很奇怪的饮食,只喝绿色果汁(黄瓜、香菜、芥蓝、菠菜、生菜、芹菜),只在每天特定的时间喝。就像乔布斯,她的公司是她的生命。她很少离开办公室,只是回家睡觉。她在自己的办公室里放了一个Le Corbusier的黑色真皮座椅,这是乔布斯的最爱。

另一方面,她也和乔布斯一样喜欢“保密”,并对外神神秘秘。

出门时,她总是被保安包围,这些人出于安全原因,把霍姆斯称为——“鹰1”,把公司的总裁兼首席运营官桑.巴尔瓦尼称为——“鹰 2”。后者,负责保证Theranos的科学家和工程师们彼此不谈工作,前来求职面试的申请人则被告知:被录用之前,他们不会知道自己的实际工作是什么。

2012 年,郁郁寡欢的吉本斯遭遇了一场艰难的抉择。

Theranos起诉一位霍姆斯家族的老朋友,称其偷窃Theranos的技术。后者律师转而向Theranos的高管发出传票,涉及该公司的技术“专利”。在这些高管中,就包括有伊恩·吉本斯。

但是吉本斯不愿作证。

因为如果告诉法庭真相,这家公司的技术没有用,他会伤害和他一起工作的人;但是如果他不诚实,消费者可能因此损害健康,甚至死亡。

而霍姆斯也不能忍受吉本斯的反抗。她开始把吉本斯留在身边,让他闭嘴。

根据后来美国媒体的报道: 2013 年的 5 月,吉本斯和他的妻子坐在家中,电话响了。当吉本斯挂断电话,他看上去就像是要疯了。他一直都担心:如果说实话,他会丢掉工作。现在,他把脸转向了妻子:“霍姆斯想和我见面。”他和妻子说,这个时候,他的声音是颤抖的。

当晚,被担心淹没的吉本斯试图自杀,随后,被送往医院。一星期后,他在妻子的身边去世。

当霍姆斯第一次就公司首席科学家死亡的事情联系首席科学家的妻子时,她要的是吉本斯的妻子立刻交回Theranos公司的所有机密文件。她还威胁后者:如果她跟记者谈话,霍姆斯将采取法律行动。

2013 年底,Theranos公司开始向公众提供血液检测,很快,因为受到投资者的青睐,估值飞跃到了 90 亿美元。霍姆斯拿钱的条件之一是:她不会向投资者透露自己的技术是如何起作用的。

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